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Corrosión en plásticos

Abril de 2005

Isabel Jiménez

La corrosión en plásticos es más frecuente de lo que se piensa. Los ambientes químicos agresivos son comunes y están presentes en diferentes aplicaciones.

Cuando se habla de corrosión, generalmente se nos vienen a la cabeza imágenes de cientos de estructuras metálicas con agujeros, rodeados de color naranja y verde, o del tornillo que rompimos al intentar soltar porque estaba oxidado, o del candado que abrió sin llave porque el óxido lo había corroído por dentro. La corrosión en metales es un fenómeno de naturaleza electroquímica y la industria de la corrosión, si por ella entendemos todos los recursos destinados a estudiarla y prevenirla, mueve anualmente miles de millones de dólares.

Sin embargo, rara vez escuchamos hablar de corrosión en plásticos. Este tipo de corrosión es más frecuente de lo que imaginamos, ya que los ambientes agresivos químicamente son muy comunes, y están presentes no sólo en tuberías y en la industria química, sino también en el día a día en forma de limpiadores, solventes, aceites, combustibles, agentes oxidantes, ácidos y bases. Incluso, factores del medio ambiente como el sol, el viento, el agua de mar o el agua potable pueden convertirse en agentes de corrosión en plásticos.

En general, al ser comparados con los metales, los plásticos son más débiles y blandos, más resistentes a los iones Cl- y al ácido clorhídrico, menos resistentes a sulfuros, ácidos y agentes oxidantes concentrados, menos resistentes a solventes, y la mayoría tiene temperaturas de servicio inferiores. Algunos materiales poliméricos presentan una resistencia química excepcional a las sustancias que afectan a los metales. Esta resistencia química está asociada con la capacidad del polímero de soportar el ataque de una sustancia sin presentar cambios significativos en su apariencia, dimensiones y propiedades mecánicas, o pérdida de peso, en un periodo de tiempo. Por esta razón, algunos polímeros son utilizados como recubrimientos y pinturas para la prevención de la corrosión en metales. Sin embargo, algunos materiales plásticos y compuestos de plásticos reforzados, al igual que los metales, pueden sufrir fallas en su estructura y perdida de sus propiedades mecánicas debido a una serie de mecanismos que generan lo que consideramos corrosión en plásticos.

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