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Noviembre de 2005 Página 3 de 3

El reciclaje de plásticos en la Unión Europea

Carlos Serrano, asesor editorial

Años atrás, la nueva directiva no hubiera creado el reto que implica hoy en día separar el metal de los otros materiales, pues los vehículos eran prácticamente metálicos y más fácilmente reciclables. La industria automotriz debe ahora considerar el empleo de plásticos que puedan ser separados eficientemente y a menor costo al final de la vida útil del vehículo.

De acuerdo con la nueva directiva sobre automotores usados, solamente una fracción de los materiales podrá ser enviada a los rellenos sanitarios. La mayor parte deberá ser reciclada o re-utilizada en nuevas aplicaciones. Desde el próximo año el 80% de cada vehículo tendrá que ser reciclable y el 85% reutilizable, como mínimo. Para el año 2015 estos límites mínimos elevaran al 95% y solamente el 5% podrá ser enviado a los rellenos sanitarios. El efecto de esta ley es grande si se considera que en Europa cerca de 16 millones de automotores nuevos ingresan a las vías públicas y cerca de 10 millones salen de servicio anualmente, en el momento. Los vehículos usados que salen de servicio pueden pesar alrededor de 9 millones de toneladas, de acuerdo con una publicación de Erema [6].

Métodos de reciclaje preferidos en la UE
El DKR publica en su página de Internet un análisis sobre los métodos actualmente preferidos para efectuar el reciclaje de los materiales plásticos recuperados.

El reciclaje mecánico es empleado para convertir los residuos más limpios y que contienen el mínimo número de resinas componentes. Se aplica entonces a aquellas fracciones que están constituidas por un tipo predominante de resina, en su mayor proporción. El proceso mecánico consiste en términos generales de operaciones de separación, lavado, secado, molienda y granulado. Estos sistemas están hoy en día presentes en todas las áreas de la industria del reciclado de plásticos y su avance tecnológico ocurre a diario. Los sectores más beneficiados por este tipo de proceso son el de empaques, embalajes y el agrícola, debido a las altas tasas de recuperación que se pueden lograr. Por ejemplo, las películas agrícolas ya se están reciclando en más de un 50% y los embalajes en un 48%.

Ya hemos revisado el tema de los empaques. Otros tipos de desperdicios son menos susceptibles de ser recuperados por medio del reciclaje mecánico. El porcentaje de recuperación de los plásticos en las basuras domésticas es de apenas el 9%, en donde las botellas son las que más fácilmente pueden ser identificadas y separadas. La separación a partir de basuras mezcladas puede ser tan difícil que genere más problemas de tipo ambiental y económico que beneficios. Por lo tanto, en estos casos debe pensarse en otras opciones de recuperación.

La combustión de desperdicios para la recuperación de energía es otro de los métodos preferidos en la Unión Europea. Mediante ella, los desperdicios se transforman en electricidad o en calor. Los residuos plásticos son una buena fuente de energía por cuanto están hechos de hidrocarburos y por lo tanto ofrecen poderes caloríficos cercanos a los del carbón, gas o el petróleo. Sin embargo, este procedimiento de recuperación está reservado para aquellas fracciones de los desperdicios plásticos que no pueden ser tratadas por medio del reciclaje mecánico o el químico. Las basuras mezcladas de origen domiciliario en la Unión Europea contienen un 9% de plásticos, pero éstos ofrecen más del 30% del poder calorífico de las mezclas. Países como Francia, Suecia y Dinamarca cuentan con plantas de incineración limpia de basuras a gran escala. En forma combinada, cerca de 40 millones de toneladas de basuras de origen doméstico están siendo incineradas para ahorrar el equivalente a 13 millones de toneladas de carbón.

La figura 2 explica en términos generales la manera más aconsejable de aplicar los diversos procesos de reciclaje de plásticos, de acuerdo con el tipo de desperdicio disponible.

Fin.
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