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Octubre de 2017 Página 1 de 2

Empaques híbridos: oportunidades de crecimiento y diferenciación

María del Pilar Noriega, directora general ICIPC; Magister Alexander Hernández, División Técnica

La combinación de plásticos convencionales con otros materiales genera ahorros de materia prima y permite mejorar apariencia y desempeño.

Los empaques híbridos se refieren a la utilización de dos o más materiales de empaque para lograr una solución o propósito en una misma estación de empaque o línea. En este caso, uno de los materiales es plástico, de cualquiera de las familias existentes (PET, PE, PP, biopolímero, etc.), y el otro material puede ser papel, elastómero, un nanomaterial, entre otros. El objetivo de estos sistemas híbridos es brindar economía, sensaciones táctiles, nuevas texturas y apariencias (mate o emulación de la naturaleza), nuevas funcionalidades y reducir, en la medida de lo posible, el impacto ambiental de los plásticos.

Una de las tendencias más notorias en la pasada feria Interpack 2017 1 , realizada en mayo en Alemania, fue la presencia de empaques y estructuras híbridas, en su mayoría estructuras de celulosa/plástico, en las cuales la promesa de valor estaba enfocada en la sostenibilidad mediante una reducción significativa del uso de materiales poliméricos, de los cuales solo se requiere la cantidad necesaria para dar las funcionalidades que necesita el producto, tales como propiedades de barrera acordes a la vida de anaquel requeridas, requerimientos de sello, conformación y capacidad de impresión. Los materiales celulósicos, por su parte, asumen las funcionalidades de soporte, apariencia y acabados de la estructura, brindando la sensación de ser más amigables con el ambiente. La idea es combinar materiales en un producto nuevo y mejorado que neutraliza las desventajas de cada material por separado.

Ejemplos de este tipo de soluciones fueron presentadas por empresas como Treofan, Mondi, Bpack, Wipak, Stora Enso, DeLight Packing Oy, Aisapack, United Biopolymers, Fenton Packaging, iPL, LGR, Boobst, y otras, siendo muy interesante observar empresas diferentes a la clásica estructura de procesamiento, ya que hubo fabricantes de películas y recubrimientos, transformadores, fabricantes de equipos, convertidores, entre otros.

Muchas de las soluciones planteadas han surgido de alianzas entre compañías; tal es el caso de DOW-Bpack; Treofan-Feldmuehle Uetersen 6 , lo que demuestra que los procesos colaborativos y la unión de diversas experiencias dan como resultado productos más innovadores y atractivos para los mercados.

De otro lado, el interés en los materiales híbridos en el ámbito científico se centra en explotar las oportunidades para la creación de materiales activos, inteligentes y sostenibles, que logren lo mejor de las tres vertientes de materiales: inorgánicos, orgánicos y biológicos 2 . El avance en los materiales híbridos beneficia a los empaques híbridos. Los profesionales en química e ingeniería pueden hoy en día diseñar a la medida materiales híbridos funcionales con propiedades mejoradas a través de las siguientes rutas: polimerización, encapsulación y funcionalización, entre otras 2 .

Los procesos de extrusión de películas y líneas de recubrimiento o laminación por extrusión, frente a los materiales híbridos, se enfrentan a los retos de mayor disminución de espesores sin perder uniformidad, la diversidad en colores y texturas, sin que estos se alteren frente al segundo material (papel, elastómero, nanomateriales) y una productividad razonable o mejorada.

Aplicaciones de los empaques híbridos

Las aplicaciones de los empaques híbridos se encuentran en diferentes áreas: energía, ambiental, biología, medicina, óptica, electrónica, entre otras.

Las aplicaciones son de amplio espectro, desde membranas y componentes de separación, hasta recubrimientos funcionales inteligentes, sensores, cosméticos, farmacéuticos, empaques terapéuticos, empaques inteligentes, dispositivos de liberación controlada de ingredientes activos, y muchas más.

El futuro de los empaques híbridos está relacionado con mercados de nicho, la sofisticación e incorporación de tecnología. Sin embargo, deben ser amigables con el medio ambiente, consumir menos energía en su manufactura, prever su cierre de ciclo de vida (por ejemplo, a través del reciclaje) y ser confiables 3, 4 .

Cuando se busca un desarrollo en empaques, existen seis criterios que se deben cumplir con el nuevo producto: seguridad, apariencia, conveniencia, economía, sostenibilidad y que pueda correr en las líneas de producción convencionales, siendo estos dos últimos los que generan mayores retos. Dada la sofisticación que existe actualmente en las líneas de empaque, en donde se utilizan las resinas de bajas temperaturas de sellado, y en los equipos de llenado vertical (VFFS) y horizontal (HFFS), cuando se presentan estas alternativas híbridas los niveles de productividad pueden llegar a verse comprometidos, lo que a su vez genera una dinámica de constante desarrollo tecnológico para que las nuevas estructuras afecten en menor medida los estándares la productividad y de calidad.


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