Llegó la hora de los plásticos biodegradables
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Llegó la hora de los plásticos biodegradables

Agosto de 2007

Equipo editorial de Tecnología del Plástico

Para 2010, se espera un aumento de 75% de la capacidad instalada de biodegradables. Vea la evolución y principales aplicaciones de estos materiales.

Para 2010, se espera que el crecimiento de la capacidad global instalada para la producción de materiales biodegradables sea de 75% con respecto al presente. Aunque en la actualidad los valores absolutos no alcanzan ni el 1% de la demanda total de resinas plásticas en el mundo, el avance de las resinas biodegradables es vigoroso, especialmente en los mercados de empaques. Esta es una de las grandes conclusiones que arrojó un estudio sobre la tendencia de estos materiales en los mercados presentes, publicado por la Asociación Europea de Bioplásticos en noviembre de 2006.

Existe una combinación de factores que está impulsando el crecimiento y aceptación de las resinas biodegradables. Entre estos están el alto precio de las resinas derivadas del petróleo, la creciente conciencia de los consumidores sobre la necesidad de proteger el medio ambiente, la madurez tecnológica ya alcanzada en la generación de productos de alto desempeño con estas resinas y las leyes gubernamentales que se están gestando en varios países, especialmente en los europeos. Esto explica por qué en los últimos cinco años los proveedores de empaques han lanzado al mercado varias formas de plásticos biodegradables hechos de una variedad de plantas, especialmente maíz, confiados en que la demanda responderá positivamente a sus ofertas. De acuerdo con el estudio mencionado, algunas compañías predicen que el mercado crecerá en Europa a una tasa de 20% anual. Expertos, incluyendo a la Asociación de Polímeros Biodegradables y Grupos Afines (IBAW), estiman que con la calidad y precios existentes es posible contar un potencial de crecimiento para copar cerca del 10% del mercado presente de materiales plásticos, el cual en Europa llega a 40 millones de toneladas al año. Esta información incluye a los empaques y otros bienes de consumo.

El estudio también reporta que numerosas cadenas de supermercados y almacenes en Europa están favoreciendo el uso de bioempaques para satisfacer el interés de los consumidores en reducir el uso de fuentes fósiles y evitar el cambio climático. Las empresas saben que los empaques biodegradables tienen aceptación entre el público con conciencia ambiental y, por lo tanto, quieren mostrar su apoyo al desarrollo sostenible adoptándolos en sus planes de mercadeo. En Estados Unidos, Wal-Mart organizó un evento en marzo de 2007 para exhibir el progreso de los empaques sostenibles ante los compradores y representantes de cientos de compañías de productos de consumo.

Después de haber pasado por las fases de desarrollo y homologación de aplicaciones durante varios años, los productos bioplásticos hoy en día han demostrado ser adecuados para desempeñarse comercialmente en ciertos sectores, afirma la Asociación. Por otro lado, tanto el hecho de emplear recursos renovables así como el buen comportamiento en los procesos de biodegradabilidad y compostaje de muchos productos bioplásticos son argumentos convincentes de mercadeo. El desarrollo técnico de materiales especiales con características biodegradables ha progresado hasta el punto en el cual los bioplásticos están ganando una ventaja competitiva sobre materiales convencionales. Entre algunas de estas propiedades están la facilidad de impresión con alta calidad sin recurrir a pretratamientos, el alto brillo inherente de varios de estos productos y las propiedades de barrera a los gases, aceites y grasas. Estos resultados y la aceptación en el mercado están motivando a los fabricantes a continuar expandiendo sus capacidades de producción, pero a la vez también se requieren más inversiones para desarrollar proyectos donde los materiales biodegradables tienen aplicación.

Desarrollo de nuevos materiales bioplásticos
BASF lanzó al mercado el producto Ecovio, una mezcla de Ecoflex y 45% en peso de ácido poliláctico. Ecoflex es un polímero biodegradable, mercadeado por BASF, que está hecho de un copoliéster alifático-aromático biodegradable. Por su parte, el ácido poliláctico (PLA) está hecho a partir de maíz. Las primeras aplicaciones de esta nueva mezcla serán películas flexibles apropiadas para fabricar bolsas de mercado.

La compañía italiana Novamont, fundada en 1990, ofrece Mater-Bi, un complejo de almidones desestructurizados y químicamente modificados que resulta en un producto biodegradable apto para fabricar películas. En 2002 Novamont incrementó su capacidad producción de 8.000 ton/año a 20.000 ton/año. En 2004 adquirió la tecnología Eastar-Bio, de Eastman Chemical, y lanzó al mercado el producto Origo.Bi, resultado de la integración con la nueva tecnología de poliésteres biodegradables. Este producto es más maleable que el polietileno de baja densidad; sin embargo, en mezclas con el ácido poliláctico genera una resina que tiene una rigidez y transparencia que se ubican entre las del polietileno de alta densidad y el polipropileno.

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