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Abril de 2007 Página 1 de 2

Materiales biodegradables para empaques sostenibles

Susan Selke, directora asociada del Colegio de Embalaje en la Michigan State University, nos habló sobre sostenibilidad y el ‘boom’ de los biodegradables.

El uso de materiales biodegradables o de materiales fácilmente reciclables para la fabricación de empaques es una directriz cada vez más importante entre los diseñadores y fabricantes de empaques. De hecho, la utilización de plásticos que se descomponen mediante la acción de organismos biológicos en un tiempo razonable y sin resultar en subproductos tóxicos se ha convertido en un tema recurrente en eventos, seminarios y publicaciones especializadas.

Académicos, investigadores y compañías multinacionales están fijando su atención en el desarrollo de biopolímeros y tecnologías de reciclaje para llegar a la sostenibilidad. Susan Selke, directora asociada del Colegio de Embalaje en Michigan State University y experta en empaques, conversó con Tecnología del Plástico acerca de los empaques sostenibles y de la popularidad de polímeros biodegradables como alternativa ambiental a los termoplásticos tradicionales.

Susan Selke es Ingeniera Química y Matemática del Michigan State University. Posee un doctorado en Ingeniería Química de la misma universidad. Autora de varios libros sobre el tema, ha sido miembro de importantes comités de regulación de envases y empaques en Estados Unidos. Dentro de sus áreas de investigación se encuentran plásticos y empaques, asuntos ambientales, reciclaje de plásticos, empaques seguros y empaques para la industria farmacéutica, entre otros.

¿Qué son empaques sostenibles?
La sostenibilidad es el concepto de maximizar las oportunidades para que las generaciones futuras estén en capacidad de mantener un estilo de vida. La sostenibilidad es una idea que no ha alcanzado madurez ni eficiencia al ciento por ciento. El objetivo principal es no gastar recursos que no podrán ser reemplazados. Una forma de conseguirlo es usando recursos biodegradables; otra es mediante fuentes sostenibles, como materiales reciclables.

¿Serán los empaques sostenibles los empaques del futuro?
Eso depende de los obstáculos que se encuentren en el camino. Para mí, pensar en sostenibilidad es una forma correcta de tratar los problemas ambientales porque las futuras generaciones tienen derecho a disfrutar de los mismos beneficios que nosotros tenemos.

¿Cuál sería el papel del reciclaje en un sistema sostenible?
Me gusta ver el reciclaje como una forma de ayudar al sistema a ser más sostenible, porque al final de la vida útil de un producto le es otorgada una nueva vida.

¿Sería preferible utilizar materiales reciclables?
Algunos materiales son más fácilmente reciclables que otros. Solía pensar que había materiales que no eran reciclables en absoluto hasta que conocí un proyecto de reciclaje de pañales desechables. Si es posible reciclar un pañal, diría que es posible reciclar cualquier material con la tecnología apropiada. Algunos materiales ofrecen más facilidad de reciclaje e inclusive alcanzan un mayor valor cuando son recuperados. Si el sistema de sostenibilidad se maneja como un todo, habrá beneficios innumerables para el medio ambiente.

¿La recomendación sería que los fabricantes de empaques emplearan materiales más fácilmente reciclables?
Sí, pero es complicado porque no todos los empaques lo permiten. Por ejemplo, si se intenta usar un solo material en el empaque de un producto altamente sensible al oxígeno, que sería más fácil de reciclar, tendría que ser metal, vidrio o una película plástica muy gruesa. En cambio si se opta por una solución con múltiples materiales, podría fabricarse con vidrio, metal o una película plástica mucho más delgada. Entonces, es necesario pensar en todo el ciclo de vida. No se puede pensar únicamente en la capacidad de ser reciclable, porque si se evalúa el impacto ambiental del producto completo podría resultar preferible usar una película plástica multicapa y deshacerse de ella mediante incineración o en un relleno sanitario.

¿En qué tipo de aplicaciones podría ser mejor utilizar una película multicapa?
Para algunas aplicaciones diría que sí es mejor utilizar multicapa. No me atrevo a decir para cuáles porque no he hecho un estudio aún, pero sé que cuando se mira el impacto en el medio ambiente de la mayoría de los materiales, gran parte de la responsabilidad viene de la rutina de la fabricación.

El PLA (ácido poliláctico) es el material biodegradable más conocido. ¿A qué se debe su popularidad si existen otras opciones también biodegradables?
Es una combinación de precio y desempeño. El PLA tiene propiedades equiparables a las de los termoplásticos tradicionales y un precio competitivo.

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