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Junio de 2018 Página 1 de 2

México reactiva la industria del guayule

Por: Verónica Alcántara, corresponsal en México

El látex obtenido de esta planta, resistente a altas temperaturas, tiene una propiedad ideal para el sector médico al ser el único látex natural hipoalergénico.

En México, el auge de la industria del caucho natural obtenido del guayule ocurrió a principios del siglo XX, cuando un amplio grupo de empresas extranjeras y nacionales se disputaban el mercado de un producto con alta demanda; hoy, la microempresa Guayulera San Salvador y Plantas del Desierto (GUAYSS) busca reactivar la producción de guayule en el país.

Los pronósticos indican que la demanda del caucho natural crecerá a una tasa anual de 4,06% hacia 2020, de acuerdo con el informe Global Natural Rubber Market. En la actualidad, prácticamente la totalidad de esta materia prima se extrae de la planta Hevea brasiliensis, sin embargo, esta no cuenta con las ventajas del guayule.

Una de las industrias que más se ha enfocado en la investigación sobre el guayule es la llantera, ya que en 2016 de la producción total de caucho natural obtenido de Hevea, que alcanzó 12,4 millones de toneladas, el 70% fue utilizado para neumáticos, según un artículo publicado por la Harvard Business School, donde además se asegura que la fabricación de llantas podría requerir 8,5 millones de hectáreas adicionales de Hevea para 2024.

La producción de caucho natural depende hoy del cultivo de Hevea con más de 10 millones de hectáreas en 40 países; actualmente, Tailandia, Indonesia y Malasia son los principales productores de esta materia prima en el mundo, sin embargo, factores relacionados con el clima y ciertas enfermedades propias de la planta podrían poner en riesgo su producción, de ahí que el guayule se haya convertido en una alternativa muy promisoria.

Compañías como Cooper Tire & Rubber Company, Bridgestone y Nokian Tires están fomentando el cultivo e investigación sobre el guayule, esa planta perenne originaria de México y el sur de Estados Unidos, que tuvo su auge entre 1903 y 1921 en territorio mexicano, y que ha demostrado tener resistencia a altas temperaturas y alta eficiencia en tierras consideradas de 'bajo rendimiento'.

Así mismo, es una planta que soporta temperaturas extremas y no requiere demasiada agua, ya que crece en zonas semiáridas y se adapta a un rango de lluvias que va de los 50 a los 400 milímetros anuales. El guayule produce resinas de terpreno, que es un pesticida natural, de modo que es resistente a muchas plagas y enfermedades, y se estima que de un acre (4,047 m2) de guayule se puede extraer una tonelada de látex.

Las propiedades del guayule van más allá, pues el látex que se obtiene de este tiene una característica que es fundamental para la industria médica al ser el único látex natural hipoalergénico. En Estados Unidos, la empresa Yulex Corporation, con una plantación en Arizona, comercializa este látex hipoalergénico para productos médicos e industriales, según informa en su página web.

En México, el Centro de Investigación en Química Aplicada (CIQA) realiza investigación sobre esta planta, liderada por el investigador Oussama Mounzer, del Departamento de Plásticos en la Agricultura, quien destaca que el hule extraído del guayule al no causar alergias se puede usar para producir guantes, jeringas y hasta juguetes.

Adicionalmente, combinado con polímeros sintéticos se pueden obtener nuevos materiales mediante nanotecnología para la industria automotriz u otras. Incluso, el guayule es visto como una alternativa para la producción de biocombustible.

Primeros pasos

Hace dos años la empresa GUAYSS comenzó el proyecto para reactivar el cultivo de guayule y la extracción de hule natural en el municipio de El Salvador, en Zacatecas y en una parte de Coahuila, por la importancia que este cultivo está cobrando en el mundo.

"Esto nos puede cambiar la economía del país, el 60% de la tierra nacional tiene características para poder crecer la planta e industrializar el producto, y además son tierras que hoy no se aprovechan y que representan la mayor pobreza del país", asegura Salvador W. Mérigo López, director general de la empresa.

De acuerdo con el directivo, el hule es el cuarto producto natural que se consume a nivel mundial después del aire, agua y petróleo, entonces la demanda global que hay es enorme.

La microempresa mexicana, que ahora empieza a dar empleo en la localidad zacatecana, cuenta con tierras en propiedad, que en el mejor de los casos han estado 15 años sin utilizar.

En el mundo muchos países se han adelantado, pues en Estados Unidos han desarrollado diversas variedades de semillas; también en Italia, la Bridgestone tiene proyectos muy grandes; y en Toledo, España, la Nokian Tyres inició en 2017 un proyecto para probar 27 variedades de la planta.

"Bridgeston tiene una alianza con Versalis, que traen una inversión enorme de muchos millones de dólares; entonces, eso debería ser un indicador para que muchas personas en México, no nada más yo, estuviéramos viendo la manera de impulsar esto porque es una buena oportunidad para reactivar muchas áreas que hoy por hoy no están siendo trabajadas", advierte Mérigo.

El cultivo de guayule en los campos de GUAYSS comenzó el año pasado, por lo que se espera que en año y medio más sea posible cosechar las plantas e iniciar la extracción.


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JORGE
19 de junio de 2018 a las 15:58

Dónde se puede conseguir semillas o plantas para su cultivo?


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