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Julio de 2003 Página 1 de 4

PVC: ¿Cuáles son sus efectos en el ambiente y la salud humana?

Helmut Reinecke

La Unión Europea estudió los efectos del cloruro y policloruro de vinilo en la salud humana y el ambiente, y publicó resultados en el Libro Verde sobre el PVC.

El policloruro de vinilo (PVC) es el polímero que ocupa el tercer lugar en el mercado de producción de plásticos a escala mundial, debido al gran número de compuestos y derivados que se pueden obtener a partir de él: PVC rígido, PVC flexible, PVC orientado, PVC clorado y otros, y debido a la gran cantidad de aplicaciones en los distintos mercados.

Precisamente, este material y sus aplicaciones han sido centro de debate durante las últimas décadas. Se han expresado opiniones divergentes desde los campos científico, técnico y económico sobre las repercusiones de este material en la salud humana y el medio ambiente.

Con el fin de llegar a una posición y evaluación coherente dentro de los países de la Unión Europea sobre este polímero, se encargó a una comisión el estudio de los efectos del PVC sobre el medio ambiente con un enfoque integrado, teniendo en cuenta el ciclo de vida total de este material. Los resultados de este estudio se publicaron en elLibro Verde sobre el PVC. En particular se analizó el impacto en el medio ambiente y en la salud humana que tienen las posibles emisiones de compuestos tóxicos durante la producción y transformación del cloruro de vinilo y del policloruro de vinilo, los plastificantes y estabilizantes empleados y la gestión de residuos del PVC.

En el presente artículo reseñaremos las conclusiones más importantes.

Producción y transformación del PVC
Para producir PVC se utilizan dos procesos fundamentales: polimerización en suspensión de cloruro de vinilo y polimerización en emulsión.La producción de cloruro de vinilo a partir de etileno y cloro, o etileno y HCl respectivamente, tiene lugar en gran medida en procesos industriales cerrados, lo cual evita la contaminación del medio ambiente. Posibles emisiones que se pueden producir accidentalmente en el entorno del trabajo o en el entorno exterior (aire y agua) son las de cloro, etileno, dicloruro de etileno, HCl, cloruro de vinilo y subproductos clorados, incluidas dioxinas, que son sustancias tóxicas bien conocidas y hacen necesarias medidas estrictas de control de emisiones. Sin embargo, al igual que en otros sectores de la industria química, a lo largo de los años se han ido produciendo continuas mejoras en los procesos de producción, y se ha determinado que actualmente se emplean las mejores tecnologías disponibles.

El PVC en bruto se transforma en productos acabados en varias fases, que incluyen la mezcla del polímero con los aditivos y varios ciclos de calentamientos y enfriamientos. Este principio se emplea en los diferentes métodos de procesamiento: extrusión, calandrado, moldeo por inyección, moldeo por soplado, rotomoldeo y termoformado.

Durante la mezcla y otras transformaciones pueden producirse emisiones de sustancias peligrosas, con la consiguiente exposición de los trabajadores. La mezcla del polvo de PVC y de los aditivos normalmente se realiza en un equipo cerrado, luego la exposición de los trabajadores llega a producirse en el momento de dosificar los componentes en la mezcladora. Esta exposición puede eliminarse o reducirse al mínimo, como se está haciendo en la gran mayoría de las compañías europeas.

En casos de calentamiento excesivo durante el proceso de transformación de PVC, existe riesgo de emisión de una serie de compuestos de degradación, de los cuales el más importante es el ácido clorhídrico (HCl). Sin embargo, las cantidades generadas son pequeñas y tienen un potencial bajo de efectos negativos sobre el medio ambiente.

Por último, las cantidades de cloruro de vinilo monómero en reposo y de plastificantes y estabilizantes emitidas durante la conversión se consideran muy reducidas.

En general, tienen que tomarse medidas de protección de los trabajadores y del medio ambiente durante el proceso de la producción y transformación del PVC. Sin embargo, no hay razones científicas por las que estas medidas tengan que ser diferentes o más estrictos que en la fabricación y procesado de otros materiales plásticos.

Estabilizantes y plastificantes
El PVC puro es un material rígido cuyas propiedades principales son la resistencia mecánica, una resistencia considerable a la intemperie, la resistencia al agua y a los productos químicos y el aislamiento eléctrico. Por otro lado, sus desventajas son la relativa inestabilidad al calor y la luz.

Acerca del autor

Helmut Reinecke

Doctor en ciencias químicas de la universidad de Freiburg, Alemania. De nacionalidad alemana, reside desde hace varios años en Madrid, donde actualmente es científico titular en el Instituto de Ciencia y Tecnología de Polímeros del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), especializado en la modificación y caracterización de superficies de películas.
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