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Febrero de 2012 Página 1 de 3

Tecnología innovadora en empaque especializado para alimentos

Por Claudia Hernández, The Dow Chemical Company

Tecnología y características que conforman un empaque especializado para alimentos: proteger la integridad del producto, mercadeo y defensa del medio ambiente

El mercado de envases para alimentos mantiene una creciente demanda de calidad, funcionalidad, gran atractivo visual y, especialmente, capacidad de preservar por más tiempo las características originales de los productos. En los últimos años, sin embargo, otros atributos tales como conveniencia al consumidor, reducción de costos y diferenciación en el punto de venta han ganado especial relevancia.  Adicionalmente, la exigencia de la sociedad sobre el ambiente en el que habita y el manejo responsable de los productos es cada vez mayor. Todo lo anterior hace que los dueños de marca perciban el envase como una herramienta fundamental de generación de valor, no solo en la conservación y comercialización del producto, sino también en la contribución a la protección del medio ambiente y salud de la población.

En esta cadena de valor, Dow ofrece tecnologías innovadoras en los diferentes productos que conforman el empaque flexible de barrera.  La extensa gama del portafolio de Dow, no solo incluye resinas para extrusión de películas y adhesivos de laminación, sino también películas coextruídas de barrera para empaque, películas monoextruídas para laminación y etiquetas.

Efectividad del Empaque

La competitividad y tendencias del mercado actual demandan un empaque cuyo alcance no solo este dentro del marco de su función primaria de proteger la integridad del producto, sino también que involucre otras funciones vitales de mercadeo y defensa del medio ambiente. Consecuentemente, la efectividad de un empaque de barrera debe circunscribir  tres categorías principales, cada una con una función y enfoque específicos:

Categoría Función Enfoque
Funcionalidad estructural Conservación Dueño de marca
Atributos el empaque final Comercialización Consumidor final

Funcionalidad estructural

Esta cualidad se encauza en preservar la integridad del producto y maximizar el tiempo de vida útil del alimento envasado. Las películas multicapa son ampliamente empleadas en la fabricación de empaque flexible con alto valor agregado ya que permite la combinación de varios materiales que resultan en estructuras con propiedades únicas.  Las estructuras típicas para alimentos que requieran de alta y media barrera son de 5, 7 y 9 capas.
Dichas estructuras deben contener, como mínimo, tres componentes fundamentales:

- Barrera, o la resistencia a la absorción, difusión o desorpción de gas, humedad, sabor o aroma a través del material.  Las poliamidas (PA), los copolimeros de etileno y alcohol vinílico (EVOH) y los copolimeros de cloruro de polivinilideno (PVDC) son polímeros que exhiben alta barrera al oxigeno.  Dow ofrece la familia de polímeros SARAN producidos con base en PVDC y otros monómeros. Además de su excelente barrera al oxigeno, SARAN posee la característica singular de tener muy baja permeabilidad al vapor de agua, sabor y aroma, comparado con otros plásticos.  

Dependiendo del tipo de alimento a empacar se debe seleccionar el polímero de barrera más adecuado. Como se ilustra en la Figura 1 , para alimentos con alto contenido de humedad, la barrera del EVOH disminuye (aumenta la transmisión de oxigeno), mientras que la transmisión de oxigeno de SARAN se mantiene baja, garantizando excelente barrera para todo tipo de alimento.

- Integridad de Sello, o la capacidad de ofrecer un sello hermético en presencia de contaminantes e ingredientes agresivos de los alimentos tales como grasa, ácidos, especies y en condiciones de alta exigencia del empacado automático. Los esfuerzos por tener una estructura diseñada con alta barrera son vanos si no se considera el desempeño de la capa sellante, ya que la presencia de oxigeno y vapor de agua, debido a fugas, arruinan el producto a una celeridad mayor que debido a la permeación de los mismos a través de la estructura polimérica.  

Al menos el 8% de los empaques fallan después de haber salido a la cadena de suministro y solo el 1% es detectado en el proceso de empaque (1). Las altas velocidades de empaque, la presencia de contaminantes y los nuevos diseños innovadores de empaque con fuelles y partes selladas más sofisticadas requieren de resinas de sello de óptimo desempeño.

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