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Agosto 2016

Tendencias en el sector automotor: entrevista con Bill Hricsina, director general de Conair México

A medida que Conair se prepara para el 5to Simposio y Exposición Manufactura de Autopartes, que se llevará a cabo en Querétaro (México) del 23 al 25 de agosto, Bill Hricsina habla sobre las tendencias y avances en la industria automotriz, y cómo impactan los procesadores de plástico y los proveedores de equipo en el mercado.

Hriscina comenzó en Conair en 1987 en la planta de fabricación y posteriormente trabajó en instalaciones en campo antes de convertirse en ingeniero internacional de sistias en 1996. Hricsina es un veterano de la Marina de los Estados Unidos en la Fuerza de submarinos. Al día de hoy, no solo funge como director general de Conair México y gerente de ventas de América Latina, sino que da soporte a todas las unidades de Conair, incluso en el este de Asia, Pacífico, Un-Vu (India). El ejecutivo trabaja de manera estrecha con clientes globales y Ois; asiste a las unidades globales de negocio con sesiones de capacitación en ventas y servicio; y es el enlace de Estados Unidos en el área de ingeniería y manufactura.

P: En general, ¿qué ha pasado recientemente en la industria automotriz en México?

Hricsina: la industria automotriz internacional, incluyendo proveedores de nivel 1, 2 y 3, se ha expandido rápidamente en México, en parte para apoyar el mercado local, pero especialmente por la proximidad con Estados Unidos y los bajos costos de mano de obra comparados con este país. El crecimiento es intenso en la región del Bajío, que es conocida por su seguridad y sus ingresos per cápita siendo éstos de los más altos del país. La población es creciente y diversa, e incluye a muchos extranjeros incluyendo japoneses y coreanos. Después de haber servido a la industria automotriz en Estados Unidos, teniendo en cuenta las marcas que ahora producen en México, Conair tiene una gran experiencia y con un buen posicionamiento para ser un proveedor clave para los procesadores de plásticos en dicha región.

Q: ¿Cuál es la perspectiva para el mercado de automóviles en los próximos tres años, así como a largo plazo?

Hricsina: el crecimiento experimentado en la industria ha estado bien controlado. No se ha visto un pico alto. Creo que es una buena señal para el futuro a corto plazo. A falta de una catástrofe económica, debemos continuar con un crecimiento estable. A largo plazo, la industria del plástico para automóviles necesita ver el mismo panorama que las Ois están discutiendo.

P: ¿La generación de millennials seguirá comprando coches de la misma manera que las generaciones anteriores?

Hricsina: con tendencias hacia sitios de urbanización y de transporte compartido como Uber, la industria automotriz puede verse muy diferente en el futuro a como se ve ahora. Además, las preocupaciones sobre el consumo de combustibles fósiles relacionados con el clima continuarán impactando indudablemente al mercado. Incluso ahora los estándares CAFÉ influyen en los diseños automotrices y conducen a las Ois hacia materiales y plásticos más ligeros. Los fabricantes de autos ya están impulsando hacia vehículos con puntuaciones más altas de Km/L y emisiones más bajas. Pienso que solo se va a intensificar. Por otra parte, esto puede llevar a un incremento en el uso de plásticos, pero puede llevar también a cambios de largo plazo en el estilo de vida y preferencias de consumo que pueden reducir en general el número de coches fabricados cada año.

P: ¿Cuál diría que es el cambio más drástico que ha ocurrido en la industria automotriz en los últimos años y cómo ha afectado éste a las compañías proveedoras de componentes plásticos?

Hricsina: creo que el cambio más grande ha venido en el cómo los proveedores automotrices invierten su capital. Hemos visto una gran cantidad de consolidación entre los procesos de automoción desde la baja en 2008 y 2009, y todavía, conforme los volúmenes incrementan en los últimos años, vemos compañías que están siendo diligentes y deliberadas en cómo ven la capacidad de expansión; están tomando un enfoque mucho más serio sobre cuándo y cómo se suman la capacidad como nunca lo han hecho antes.

Actualmente, está enfocado totalmente al ROI. No agregarán equipo hasta saber el volumen actual y que la capacidad existente no será capaz de cubrir la entrega. Por ende, nosotros como proveedores tenemos que desarrollar propuestas convincentes para el retorno de inversión y entregarles algo que realmente marque la diferencia. Cuando el ROI está implicado ayuda a hacer un mejor uso de los recursos como energía, agua y materias primas.

Consideremos el agua, por ejemplo: en algunos lugares, donde hay una grave escasez de agua la conservación de este recurso es importante y necesitamos mostrar que nuestros equipos de enfriamiento usen la menor agua posible. Cuando se trata de materias primas, los procesadores están poniendo énfasis en la gestión de materiales, incluyendo la tecnología de pruebas en sus nuevos equipos de distribución de materiales. Esto se origina del deseo de "hacer que cada pellet cuente", por supuesto, pero también conducidos por preocupaciones sobre la calidad. Los errores pueden ser extremadamente costosos cuando las piezas se convierten en desechos, pero si las piezas defectuosas se envían al cliente, las repercusiones pueden ser peores, como el que se pida implementar inspección al 100% de los productos o inclusive incurrir en pasivos financieros.

P: Respecto a su mención anterior de peso ligero, ¿cuáles son las tendencias actuales en esta área entre las compañías de plástico que sirven al mercado automotor final?

Hricsina: la tendencia más significativa es que el plástico sigue siendo el material por elección cuando se trata de reducción de peso en un automóvil. La metodología puede variar, de inyección de gas a tratamiento con espuma química para adelgazar las paredes, rellenar y de refuerzo para añadir fuerza, pero se reduce a que los plásticos son más ligeros que la mayoría de los materiales usados en la industria, por lo que es utilizado para aumentar los volúmenes.

Desde nuestra perspectiva, como proveedor de equipo auxiliar, aligerar el peso no ha cambiado drásticamente las tecnologías que ofrecemos para los procesadores de automoción. Esas compañías que utilizan aditivos en espuma tendrán requisitos más estrictos para la precisión de los molinos, por lo que los avances que hemos presentado incluyen alimentación directa, con algoritmos de distribución.

Cuando se utilizan rellenos y refuerzos abrasivos, nuestro nuevo sistema de transporte de material de baja velocidad, R-PRO, puede ayudar a reducir el desgaste del equipo y minimizar la fractura de pellets causado por sistemas de transporte de alta velocidad, sin comprometer el rendimiento. Sin embargo, mientras que el reducir peso tiene un impacto en la manera en que los materiales son moldeados o extruidos, esto no afecta significativamente el acondicionamiento y el manejo de los materiales.

P: ¿Cuáles son los otros retos que los procesadores de plástico para la industria automotriz, que proveen a las Ois, enfrentarán en el futuro próximo?

Hricsina: la cuestión de la caída del precio del petróleo está causando incertidumbre para las compañías automotrices y sus proveedores. Estamos al nivel que no habíamos visto desde principios del 2009 y no tan lejos de los niveles de precios que veíamos en 1987. Los consumidores están interesados en comprar y manejar carros otra vez y hay un renovado interés en los vehículos grandes que tienden a ser más costosos de operar. Esto es bueno para la industria automotriz pero, ¿qué depara el futuro? Todos sabemos qué tan volátil puede ser el precio del petróleo. Así que me puedo imaginar a los moldeadores automotrices preguntarse ¿cómo manejo el crecimiento cuando sé que sólo puede ser a corto plazo? No sólo tienen que pronosticar el volumen general y lo que significaría para el negocio, sino ¿cómo se va a ver la mezcla? Si vemos un crecimiento en el gran mercado automotor, y al parecer una necesidad en aumento de paneles exteriores más grandes, ¿esto significa que necesitamos considerar el agregar más capacidad a las grandes máquinas? Esto seguramente sería más fácil de decidir al agregar dos o tres prensas de 500 toneladas, que añadir una máquina de 2500 toneladas. Y la estructura de soporte, incluyendo el equipo auxiliar, para una máquina de tonelaje alto, es más compleja y de aplicación específica. Combina toda esta incertidumbre con la necesidad de precaución financiera o restricción y sin duda serán confrontadas algunas decisiones muy difíciles.

Q: ¿Cómo va a impactar todo esto a los proveedores, en este caso Conair?

Hricsina: como lo hemos discutido, hay una tendencia hacia la precisión y un gran énfasis en calidad. Basta con ver el interior de los autos; están hechos casi en su totalidad de plástico y los consumidores se han acostumbrado a cierto nivel de calidad, si no es de lujo, inclusive en mercados económicos y de clase media. Esto requiere tolerancias más estrechas y estándares más altos de ajuste y acabados, y esto realmente reta las habilidades de los procesadores y los proveedores de los equipos que utilizan.

Pienso que continuamos viendo estos cambios direccionados hacia una mayor conectividad. Las "plantas inteligentes" requieren que el equipo sea más inteligente que integrado. Esto es impulsado por la necesidad de una mayor calidad, pero es también el factor clave en la eficiencia que los procesadores automotrices. Piensa en controles que puedan identificar fallas mecánicas antes de que se conviertan en problemas y cortes en la producción; o sistemas habilitados vía Internet que permitan al personal de producción hacer un mejor uso de su tipo al no tener que correr alrededor de la planta cada vez que se active una alarma.

Los equipos con capacidad de almacenar datos pueden canalizar la información automáticamente en una base de datos centralizada para que los gerentes puedan tomar decisiones más informadas. Todas estas tecnologías están disponibles actualmente de una manera u otra, y estamos seguros de que se harán cada vez más importantes para los procesadores automotrices en los próximos años.


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