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Octubre de 2013 Página 1 de 2

Bioplásticos de origen renovable, una alternativa sostenible en auge

Miguel Ángel Sibila Lores

Los bioplásticos representan una amplia familia de materiales poliméricos biodegradables y/o de origen renovable.

Dentro de los bioplásticos, se incluyen aquellos materiales que, aun no siendo biodegradables, son obtenidos parcial o completamente a partir de materias primas renovables.

El empleo de materias primas renovables en la fabricación de materiales plásticos convencionales se remonta a la década de los años 80, cuando empresas como Braskem, Solvay y Dow se inician en la obtención de polietileno (PE) y cloruro de polivinilo (PVC) a partir de fuentes naturales. Años más tarde, aparecen los primeros desarrollos a escala industrial de materiales como el poliuretano (PUR), el tereftalato de polietileno (PET) o la poliamida (PA) a partir de recursos naturales.

A principios de los años 90, se interrumpe la producción de estos materiales, como consecuencia de la caída del precio del petróleo, predominando el empleo de materias primas de origen petroquímico. Sin embargo, a principios del siglo XXI, la disminución de los recursos fósiles, el aumento del precio del petróleo y el impacto ambiental global asociado con el continuo aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero vuelven a despertar el interés por el desarrollo de materiales de origen renovable, más respetuosos con el medio ambiente.

En la actualidad, el desarrollo de estos materiales y su incorporación al mercado supone uno de los avances tecnológicos más prometedores del siglo XXI.

Mercado actual y futuro

Según el Instituto de Bioplásticos y Biocomposites (IfBB), actualmente se producen mundialmente cerca de 1,5 millones de toneladas/año de bioplásticos, de las cuales el 63%, es decir, 0,9 millones de toneladas/año, corresponden a plásticos no biodegradables de origen renovable (Figura 1).

Se calcula que en los próximos años la capacidad de producción de plásticos no biodegradables de origen renovable aumente considerablemente, alcanzando valores de hasta 5 millones de toneladas en el año 2016 (Figura 2). Dentro de los diferentes tipos de materiales no biodegradables de origen renovable, destaca la producción de producción de tereftalato de polietileno de origen renovable (Bio-PET) y polietileno de origen renovable (Bio-PE) frente a otros materiales como la poliamida de origen renovable (Bio-PA) y poliuretano de origen renovable (Bio-PUR). Se estima que el pasado año la producción de Bio-PET y Bio-PE representó aproximadamente un 42.5% y 15.7%, respectivamente, respecto a la producción global de bioplásticos. Por el contrario, la Bio-PA y el Bio-PUR mostraron porcentajes del 1,8% y 0.1%, respectivamente.

De cara a los próximos años, se prevé un importante cambio en cuanto a la contribución de estos materiales en la producción global. Según datos del Instituto de Bioplásticos y Biocomposites (IfBB), en los próximos 3 años la producción de Bio-PET pasará a representar aproximadamente el 80% de la producción global de bioplásticos, mientras que el Bio-PE apenas representará un 4.3%. Asimismo, se espera una menor representación de Bio-PA y Bio-PUR respecto a años anteriores, alcanzando valores de 1.2% y 0.03%, respectivamente (Figura 3).

Aplicaciones y tendencias emergentes

En la actualidad, los plásticos de origen renovable cubren una amplia gama de sectores: envase y embalaje, agricultura y horticultura, construcción, automoción, etc. De todos estos sectores, se calcula que las principales aplicaciones se sitúan en el sector del envase y embalaje (botellas y otros envases) y transporte y automoción (aplicaciones técnicas). Según el Instituto de Bioplástico y Biocomposite (IfBB), en el año 2011 la producción global de estos materiales en el sector del envase y embalaje superó las 550.000 toneladas frente a las 80.000 toneladas estimadas para aplicaciones técnicas (incluyendo los sectores de transporte y automoción). Por el contrario, su contribución en sectores como agricultura o construcción, hasta la fecha, continúa siendo relativamente escasa.

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