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Abril de 2016 Página 1 de 2

Cauchos de silicona: un mercado aún por explorar

Por el equipo editorial de Tecnología del Plástico

Estos elastómeros termoestables son altamente bio-compatibles, inodoros y no presentan un sabor particular, lo que permite su certificación grado alimenticio.

El caucho de silicona es un material versátil y aún con un amplio potencial por descubrir en América Latina. Este artículo explora las propiedades generales y los últimos desarrollos en tecnologías de procesamiento.

Los cauchos de silicona son elastómeros termoestables cuya cadena principal está compuesta de átomos de silicio y de oxígeno, a la cual se enlazan grupos laterales metílicos o vinílicos. Dentro de la familia de los elastómeros termoestables, estos cauchos son los materiales más abundantes y variados, y se caracterizan particularmente por la estabilidad de sus propiedades mecánicas en un amplio rango de temperaturas. Por otra parte, estos materiales se distinguen por su carácter hidrofóbico, una consecuencia de la presencia de grupos metílicos en su estructura química.

Los cauchos de silicona se utilizan en la fabricación de productos de alta precisión dimensional tales como sellos, membranas y conectores electrónicos; en juguetes y productos para bebés que requieren un acabado superficial suave; en numerosas aplicaciones médicas; así como en utensilios de cocina (moldes de horneado o espátulas).

En muchas aplicaciones, los cauchos de silicona se combinan con otros materiales plásticos a través de procesos de sobre-moldeo. Un caso típico es el sobre-moldeo de éstos sobre piezas de poliamida. La transformación y fabricación de productos terminados con cauchos de silicona se realiza comúnmente por inyección de caucho de silicona líquida. Debido a su naturaleza termoestable, la inyección de este material requiere un premezclado distributivo intenso, así como bajas temperaturas antes del llenado de la cavidad del molde caliente, donde el entrecruzamiento (o vulcanización) tiene lugar.

Los cauchos de silicona exhiben un conjunto de propiedades que los destacan sobre el resto de elastómeros. Por ejemplo, son altamente bio-compatibles y han demostrado una mayor compatibilidad con tejidos humanos y fluidos corporales que otros tipos de elastómeros. Además son resistentes al crecimiento microbiano y no son agentes promotores de corrosión.

Por otra parte, son inodoros y no presentan un sabor particular, lo que permite su certificación de grado alimenticio, el cual está atado a estrictas regulaciones por parte de la FDA. Adicionalmente se pueden esterilizar a través de una amplia variedad de métodos, tales como la aplicación de vapor en autoclave, el tratamiento con óxido de etileno o la radiación con rayos gamma.

En términos de durabilidad, estos materiales se caracterizan por su resistencia a altas temperaturas, razón por la cual pueden ser utilizados en autopartes dentro del compartimiento del motor. Se destacan además por sus propiedades de retardación a la llama. En estrecha relación con su estructura química, exhiben estabilidad química frente al agua, el oxígeno y diversas soluciones ácidas y alcalinas.

En cuanto a propiedades mecánicas, los cauchos de silicona exhiben niveles de elongación, resistencia a la tracción y a la cizalladura, comparables con otros elastómeros, así como un amplio rango de durezas: entre 5 y 80 Shore A. Son buenos aislantes eléctricos, lo que en combinación con su estabilidad térmica los convierte en un material idóneo para aplicaciones electrónicas. Gracias a su carácter amorfo son naturalmente transparentes, lo que facilita su pigmentación y, por ende, la personalización del producto final en términos de color.

Innovando en inyección

Los cauchos de silicona se pueden transformar por medio de un gran número de operaciones, sin embargo, una de las más utilizadas es la inyección. En ese campo, las innovaciones son frecuentes y los equipamientos de inyección mejoran continuamente.

La compañía Elmet Elastomere Produktions und Dienstleistungs GmbH, con sede en Oftering (Austria), ha desarrollado recientemente un sistema de dosificación de aditivos para la inyección de cauchos de silicona líquida para aplicaciones médicas. Dicho sistema de dosificación posee un medidor de flujo de alta resolución, así como un sistema de registro de datos reales de dosificación de aditivos y colorantes.


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