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Agosto de 2019 Página 1 de 3

Entendiendo las diferencias entre compostables, bioplásticos y biodegradables

La gran variedad de términos y productos relacionados con compostables, bioplásticos y biodegradables hacen necesaria su clasificación. Aprenda sus diferencias.

La creciente demanda por productos amigables con el medio ambiente, así como la presión mundial por reducir la huella de carbono y su efecto en el calentamiento global, han impulsado el desarrollo de nuevos plásticos que cumplan con estos criterios y además sean igual de versátiles a los ya existentes. El desarrollo de los bioplásticos, como se les conoce, se ha enfocado en la obtención de plásticos a partir de fuentes distintas a los hidrocarburos de origen mineral. En un comienzo su utilización estaba confinada a los laboratorios de pruebas e investigación, pero cada vez son más las aplicaciones de estos materiales gracias al aumento en la disponibilidad de materia prima y al mejoramiento de sus propiedades.

La gran variedad de términos y productos relacionados con este tema ha hecho necesario que se genere una clasificación. Sin embargo, las fronteras entre los conceptos de bioplásticos, biodegradables y compostables pueden desdibujarse ante la posible combinación de características ocasionadas por las mezclas entre unos y otros materiales. Por un lado tenemos a los bioplásticos bio-basados, que provienen de fuentes renovables. Es decir, que son fabricados con materia prima que es renovada en dos o menos ciclos de crecimiento, como maíz, trigo, hierbas y bacterias. Los plásticos bio-basados no necesariamente son biodegradables y compostables.

Steven Mojo, director ejecutivo del Instituto de Productos Biodegradables (BPI, sigla en inglés), comenta que "biopolímero" o "bioplástico" es uno de esos términos que ha ingresado a un léxico especializado sin tener una clara definición. "Algunas personas dirán que un biopolímero es un plástico que tiene un contenido renovable, y otros dirán que es un material biodegradable, mientras que otros dirán que es un poco de cada uno. Muchos productos que están en el mercado actualmente son combinaciones de materiales basados en el petróleo y otros renovables", comentó el directivo.


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Por su parte, los términos biodegradable y compostable hacen referencia la forma de descomposición. La diferencia principal entre ambos términos radica en el tiempo y condiciones de degradación. Según la ASTM, los polímeros biodegradables se degradan por la acción de microorganismos tales como bacterias, hongos y algas, mientras que los polímeros compostables igualmente se degradan por la acción de microorganismos pero a una velocidad igual a la de materiales que son compostables tales como hojas, papel y trozos de madera. Los plásticos compostables no deben dejar fragmentos que duren más de 12 semanas en el residuo, no pueden contener metales pesados o toxinas y deben permitir el crecimiento de plantas. Los materiales bioplásticos que pasan estas pruebas se denominan compostables y pueden ser enviados a las plantas de compostaje. Es necesario anotar que una amplia proporción de los productos plásticos certificados como compostables, que se encuentran en el mercado, contienen altos componentes de materias primas renovables. Sin embargo, existen polímeros sintéticos (con base en materiales fósiles) que también pueden ser certificados como compostables si cumplen las normas citadas, como algunos poliésteres.

La característica de compostable es una de las más importantes en términos de diferenciación y del concepto de sostenibilidad. Distintas firmas certificadoras alrededor del mundo dan su sello cuando el material cumple con los requisitos para ser compostable (ver gráfica sobre sellos).

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