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Mayo 2017

Innovaciones de diseño de envases de plástico

"Las tendencias en el diseño de empaques están impulsando el desarrollo de maquinaria y equipos auxiliares", Larry Doyle, presidente de Conair.

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Larry Doyle es presidente de Conair Group. Se unió a la compañía en junio de 2006 y en junio de 2012 asumió el rol que hoy desempeña. Anteriormente, fue vice-presidente de ventas globales & marketing. Antes de llegar a Conair, pasó siete años en posiciones de ventas y marketing cada vez con más responsabilidades en la empresa Demag Plastics Group (ahora Sumitomo Demag), donde eventualmente se convirtió en director de Ventas y Marketing. También se ha desarrollado como coordinador de Ventas en Autoejectors, una compañía que pasó a formar parte de Milacron Inc. En 1998, Doyle fue presidente de Comité de Operaciones en NPE 2018. Cuenta con un título de Ciencias Políticas y Filosofía de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill además de ser graduado del Programa de Dirección General (GMP 15) impartido por Harvard Business School.

Tendencias de diseño de envases de plástico

P: Hay muchas tendencias actualmente con los empaques que están impactando en la innovación y diseño. Desde su perspectiva, ¿cuáles son las tendencias actuales en la maquinaria y equipo auxiliar que impactan en el diseño del empaque? ¿Cómo estas tendencias impulsan el crecimiento e innovación para los fabricantes de maquinaria?

Doyle: En realidad, creo que las tendencias en el diseño de empaques están impulsando el desarrollo de maquinaria y equipos auxiliares y no al revés. Hoy en día, el empaque plástico necesita hacer más que nunca. Los desarrolladores y el consumidor quieren que el empaque no sólo contenga el producto y que llegue seguro al punto donde se utiliza, pero también necesita ser atractivo, multifuncional, ligero, amigable con el medio ambiente y talvez, lo más importante, económico. Esto conduce a nuevos materiales, ventanas de procesamiento más estrictas y un enfoque láser en la productividad y control de costos, y esos son los factores que impulsan la innovación entre los fabricantes de equipos como Conair.

Toma las botellas PET por ejemplo. En años recientes, se han hecho mucho más delgadas a fin de reducir peso y limitar el material utilizado. Y todavía tiene que ser estructuralmente sano y atractivo. Esto significa que las condiciones del proceso, especialmente el secado de la resina, debe tener un control preciso para conservar las propiedades físicas y mecánicas para evitar cualquier tipo de defectos. Al mismo tiempo, el secado consume una enorme cantidad de energía eléctrica, por lo tanto, maximizar el volumen de material procesado por kilovatio/hora es crítico. Sabíamos cómo secar resinas de ingeniería como PET años atrás, pero la necesidad de la precisión y eficiencia energética han sido las fuerzas impulsoras detrás del desarrollo de los secadores actuales.

P: ¿Cuáles son algunas de las tendencias actuales para los equipos auxiliares para el procesamiento de empaque plásticos?

Doyle: La facilidad de uso, por supuesto, en forma de controles intuitivos con información gráfica y textual en lugar de luces y códigos. La conectividad es importante también. La mayoría de los controles de sistemas actuales están diseñados para la conectividad Ethernet, a través de redes industriales e internet para que se puedan conectar y comunicar con casi cualquier dispositivo, incluyendo dispositivos inteligentes. Para facilitar la recopilación de información para la optimización de procesos -o cualquier razón, realmente- hemos equipado nuestro mezclador gravimétrico TrueBlend con una interface Microsoft* SQL Server*.

Los procesadores pueden utilizar este poderoso sistema de gestión de base de datos racional, el cual es ampliamente usado en aplicaciones empresariales, para rastrear la cantidad de resina, remolido, color y aditivos que están siendo procesados. La dependencia está realmente en demanda. Los clientes quieren equipos que se mantengan en funcionamiento debido a que los tiempos muertos son pérdidas económicas. Cuando se requiere el mantenimiento, estamos tratando de hacer las cosas más fáciles con accesos sin necesidad de herramientas y componentes que pueden ser instalados de una forma correcta.

P: Entonces, ¿cuál dirías que es el mayor cambio que ha ocurrido en el sector del empaque plástico en los últimos años y como ha afectado el diseño del empaque de hoy?

Por seguro, pero creo que el mayor cambio – y uno de los retos más grandes- ha sido el impulsar a incrementar el uso de materiales reciclados en el empaque. Seamos sinceros; no es fácil tomar los empaques del flujo de desechos, re-procesarlos en una forma que funcione para molde o extrusión y crear una botella, bolsa o bandeja que funcione tan bien como se ve una creada solamente con material virgen. La necesidad de utilizar materiales reciclados impacta casi cada equipo que vende Conair.

Primero, el material necesita reducirse en tamaño en un granulador, si el volumen de recuperación lo justifica, tal vez se necesite tanto un triturador como un granulador. El punto crítico es crear gránulos de tamaño uniforme, libres de polvo y partículas, las cuales pueden ser mezcladas con resina virgen y procesarlo de manera eficiente en empaques de alta calidad de nuevo. Pero no es el final. El PET remolido debe ser recristalizado antes de que pueda ser secado y procesado. La película o lámina remolida, por lo general se hace en forma de hojuelas o pelusa, lo cual lo hace más difícil de transportar y mezclar con pellets vírgenes.

Algunas veces en los empaques se incorpora material reciclado en una capa separada. Esto se realiza en el caso de que la película o lámina usada en los empaques flexibles y en recipientes de extrusión por soplado. Entonces no solamente tienes que lidiar con cuestiones de alimentación y manipulación, sino que también necesitas controlar múltiples extrusores, cada uno corriendo con materiales diferentes características de procesamiento y posiblemente también con flujos de fusión inconsistentes. El punto clave es que el uso de plásticos recuperados ha sido introducido en un nuevo nivel de retos para los fabricantes de equipo y procesadores que son enteramente diferente a los usados con materiales vírgenes.

P: ¿Cuáles otros retos enfrentarán los procesadores de plásticos que sirven al sector de empaque en un futuro cercano?

Doyle: Mi respuesta breve sería que pueden esperar más de lo mismo. En muchas aplicaciones, los plásticos ofrecen ventajas significativas sobre otros materiales que incluyen –al contrario de lo que muchas personas anti-plásticos dirían- beneficios ambientales. Esto sugiere que vamos a ver más empaques plásticos y no menos. Los diseños serán más sofisticados, incluyendo nuevas combinaciones de materiales que agregan funcionabilidad, reducen peso, y mejoran la protección del producto. Las preocupaciones ambientales impulsarán mayores niveles de uso de materiales post-consumo y biopolímeros.

P: En 2017, ¿los procesadores están haciendo más inversión en maquinaria y equipo auxiliar?

Doyle: Por supuesto, hasta ahora 2017 a la par con el último par de años y eso es lo que esperábamos. Hemos visto demanda de equipos que entran en proyectos que apenas se ponen en marcha, expansiones de plantas o simplemente para reemplazar equipos antiguos para aumentar la eficiencia.

P: ¿Hay alguna innovación en las maquinarias o equipo auxiliar en el horizonte que pueda afectar la producción de empaque plástico?

Doyle: Realmente, los productores de empaque no son diferentes a otros procesadores de plásticos en que están constantemente buscando maneras de aumentar la productividad y ser más eficientes. Estamos trabajando en maneras de reducir el impacto del error humano, ya sea removiendo totalmente al operador del proceso o haciendo sistemas que impidan que las operaciones se realicen de manera incorrecta. Los enfoques predictivos para la operación y el mantenimiento también estarán disponibles.

P: Viendo hacia el futuro, ¿cuál es el panorama para la industria del empaque plástico rígido para los próximos dos o tres años, incluyendo la demanda de nueva maquinaria y equipo auxiliar?

Doyle: Esperamos que el plástico continúe desempeñando un papel vital en el empaque. Las tendencias históricas que han impulsado el uso del plástico –conveniencia, portabilidad, ligero, etc.- esas tendencias y beneficios que prevalecen en Estados Unidos y alrededor del mundo. Por lo tanto, si, habrá demanda de nuevas máquinas y nuevos equipos auxiliares que hagan las cosas mejor, más rápido y más económicamente.

P: ¿Cómo afectará el cambio del paisaje para los proveedores de equipos como Conair?

Doyle: Estamos actualmente desafiados a desarrollar equipo que sea más eficiente, más confiable y al mismo tiempo, más accesible en costo. Lo que ya ha comenzado a cambiar es que nuestro enfoque está cambiando de “equipo” a “sistemas”. Algunos años atrás, reunimos un equipo de ingenieros, mercadólogos, vendedores y técnicos de servicio para atender al mercado de empaques exclusivamente. Esto ya ha llevado a la expansión del desarrollo de una familia de lo que llamamos producto de extrusión upstream dirigidos tanto a aplicaciones de mono-capa como de co-extrusion en películas, láminas y botellas. También hemos desarrollado equipos para satisfacer los requisitos únicos del mercado del empaque PET, el mercado de hojas termoformadas y otros nichos dentro del mercado más amplio. Estas son soluciones integrales, diseñadas con controles que tienen una apariencia común, así como las capacidades de supervisión y adquisición de datos necesarias para la Industria 4.0 y las fábricas del futuro.


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