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Abril de 2008 Página 1 de 2

Viabilidad en bioplásticos en empaques, según Steven Mojo, de Productos Biodegradables

Oficina de prensa Interpack 2008

El director ejecutivo del Instituto de Productos Biodegradables, Steven Mojo, habla sobre los bioplásticos como reemplazo de los polímeros basados en petróleo.

La sostenibilidad de los empaques es un tema de preocupación cada vez más recurrente entre los directivos de las empresas transformadoras de plástico que atienden este segmento, teniendo en cuenta la creciente incertidumbre en torno a los empaques tradicionales basados en polímeros petroquímicos. Ellos reconocen las ventajas que existen al proteger sus productos, pero también se encuentran bajo la presión de acoplarse a las iniciativas del mercado así como de cosechar las recompensas asociadas con una administración ambientalmente amigable.

Un área alternativa de interés ante esta realidad de mercado es el uso de bioplásticos como reemplazo de los polímeros basados en el petróleo, pero existen varios interrogantes en torno a este tema. ¿En qué consiste exactamente un bioplástico? ¿Cómo se comparan los bioplásticos con los polímeros sintéticos en las aplicaciones reales de empaque?

Steven Mojo, director ejecutivo del Instituto de Productos Biodegradables (BPI, sigla en inglés), tiene interesantes puntos de vista sobre el rápido crecimiento de estos productos y sobre algunos aspectos alrededor del uso de estos materiales.

¿Cuándo se usan los términos "biopolímero" o "bioplástico"?
Algunas personas dirán que un biopolímero es un plástico que tiene un contenido renovable, y otros dirán que es un material biodegradable, mientras que otros dirán que es un poco de cada uno. Muchos productos que están en el mercado actualmente son combinaciones de materiales basados en el petróleo y otros renovables. "Biopolímero" es uno de esos términos que ha ingresado a un léxico especializado sin tener una clara definición.

Los japoneses anunciaron que se requiere un 25% en peso de material renovable para que muchos de esos materiales sean considerados biopolímeros, pero en Estados Unidos desconozco la definición exacta del término biopolímero.

Algunos anuncios recientes en Estados Unidos y Brasil sobre la posibilidad de que algunas compañías pueden obtener polietileno tradicional a partir de recursos naturales como la caña de azúcar y el etanol son interesantes desarrollos en el área de los biopolímeros. Ahora es posible obtener una película de plástico tradicional basada exclusivamente en recursos naturales.

En mi opinión, no es necesario que los biopolímeros sean materiales biodegradables ni tampoco requieren estar constituidos 100% por materiales renovables. De esta forma, es posible tener una mezcla de materiales sintéticos y renovables que no sea biodegradable o un polietileno que es completamente renovable, pero que nunca será biodegradable.

El alcance de los biopolímeros aún se está determinando, y el término está evolucionando en la misma medida en que la tecnología avanza. Es urgente que los procesadores sean muy claros sobre los requerimientos en términos de contenido de materia renovable y biodegradabilidad o capacidad de compostaje.

¿Es posible clasificar los diferentes tipos de resinas biopoliméricas que se encuentran actualmente en el mercado? 
Pienso que se debe observar el desempeño de estos materiales en relación con las aplicaciones para las cuales están siendo usados. Por ejemplo, las resinas de PLA tienden a producir materiales muy rígidos y claros. El PLA comparte una gran cantidad de características con el poliestireno y el poli-etileno-tereftalato. Por otra parte, un material biodegradable que es obtenido a partir del petróleo puede ser también muy claro, pero es un material fácilmente deformable y es apto para la fabricación de películas y bolsas.

Otro tipo de resina es el PHA (poli-hidroxi-alcanoato). 
Las resinas de PHA son conocidas como poliésteres alifáticos, o una familia de polímeros que son sintetizados biológicamente por medio de la luz solar y la transformación del dióxido de carbono presente en la atmósfera usando microorganismos. Un ejemplo de un PHA es una nueva resina basada en maíz y azúcar que es muy parecida al polipropileno al menos en cuanto a sus propiedades y sus potenciales aplicaciones.

A partir de lo que he visto, la etiqueta "basado en almidón" puede hacer referencia a cualquier material que contenga almidón. Típicamente estos materiales son turbios y traslúcidos, no transparentes. Sin embargo también hay referencias hacia el PLA como un material basado en el almidón. Por lo tanto, solo clasifico las materias primas derivadas de recursos renovables o derivadas del petróleo.

Lo que es importante cuando se discuten las diferencias entre varios biopolímeros es comprender sus propiedades y sus aplicaciones. Es similar a las diferencias entre PE, PET, PP y PVC. Hay muchos y muy diferentes tipos de resinas, y cada uno tiene ciertos beneficios en cierto tipo de aplicaciones. En este punto se encuentra realmente el reto de mercado para los convertidores: comprender cuál de estas nuevas resinas se desempeñará de la forma que ellos requieren.

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