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**B2BIMGEMB**1** Fotolia - í‚© Visual Generation Dentro de las diferentes alternativas de fin de vida que existen para los plíƒÂ¡sticos, hay una que hasta ahora solo se ha explorado de manera marginal, y es el reciclaje quíƒÂ­mico. Estamos familiarizados con el reciclaje mecíƒÂ¡nico, que consiste en reducir el tamaíƒÂ±o de los productos plíƒÂ¡sticos y volverlos a procesar para convertirlos en pellets. Sin embargo, el reciclaje quíƒÂ­mico va un paso míƒÂ¡s allíƒÂ¡, y convierte a los plíƒÂ¡sticos en sus componentes originales, lo que permite que vuelvan a ser materia prima de primera calidad. El procedimiento puede variar de un proceso a otro, pero bíƒÂ¡sicamente comprende las etapas de reducir el tamaíƒÂ±o del plíƒÂ¡stico, y tratarlo con alguna combinaciíƒÂ³n de agua, calor, presiíƒÂ³n y enzimas o catalizadores, con lo cual se rompe el plíƒÂ¡stico en sus compuestos constituyentes. Estos quíƒÂ­micos pueden re-polimerizarse en resinas de la misma calidad de la materia prima virgen, o pueden utilizarse como combustible, o materia prima para otros productos. Lo míƒÂ¡s atractivo de este procedimiento es que permite recuperar plíƒÂ¡sticos que no se pueden reciclar mecíƒÂ¡nicamente: por ejemplo plíƒÂ¡sticos multicapa, residuos altamente contaminados, o plíƒÂ¡sticos que han estado en el mar y han sufrido una severa degradaciíƒÂ³n ambiental y por radiaciíƒÂ³n UV. Esta tecnologíƒÂ­a existe ya hace varias díƒÂ©cadas. Sin embargo, no se habíƒÂ­a explorado hasta ahora porque sencillamente no habíƒÂ­a ninguna presiíƒÂ³n. La contaminaciíƒÂ³n de residuos plíƒÂ¡sticos habíƒÂ­a sido un problema tolerado por la sociedad, y solo el giro actual de acontecimientos, que ha puesto a los plíƒÂ¡sticos en el centro de un ataque mediíƒÂ¡tico, vuelve a encender las alarmas, y hace que la industria se alinee para buscar alternativas. El reciclaje mecíƒÂ¡nico, si bien es sencillo y viable desde el punto de vista de inversiíƒÂ³n en maquinaria, tiene la desventaja de que el material va perdiendo propiedades con cada ciclo tíƒÂ©rmico al que se somete. El material sufre de degradaciíƒÂ³n, porque las molíƒÂ©culas se segmentan cada vez que son cortadas, y porque cada ciclo de calentamiento tambiíƒÂ©n las fragmenta. Luego, a menos que se usen aditivos que restauren las uniones entre cadenas moleculares, cada material tiene un níƒÂºmero limitado de ciclos que puede recuperarse antes de tornarse inservible. Otra desventaja que tiene el reciclaje mecíƒÂ¡nico es que hay residuos que aíƒÂºn no se pueden recuperar con esta tecnologíƒÂ­a, como el poliuretano, por ejemplo. Este tipo de termoestables, o los componentes plíƒÂ¡sticos multi-material, en este momento no tienen ninguna oportunidad de ser recuperados en productos de alto valor. La gran virtud del reciclaje quíƒÂ­mico es que puede recuperar cualquier tipo de material plíƒÂ¡stico y convertirlo en materia prima de primera calidad; no importa el origen ni el uso que se le haya dado. Es posible por ejemplo recuperar fibras de PET, o ropa de PET, para convertirlos en materia prima virgen y hacer nuevamente botellas. Luego es una forma de cerrar el ciclo al 100%. Sin embargo, como cada rosa tiene espinas, la del reciclaje quíƒÂ­mico es la del alto costo de la inversiíƒÂ³n. Esta es una de las trabas que ha tenido el desarrollo de la tecnologíƒÂ­a. Pero los grandes esfuerzos de inversiíƒÂ³n, particularmente en la UniíƒÂ³n Europea y en empresas privadas, han modificado este escenario. Ante todo las rigurosas legislaciones y las imposiciones tributarias que se avecinan en los paíƒÂ­ses europeos, hacen que el reciclaje quíƒÂ­mico se vuelva econíƒÂ³micamente atractivo, y jalonan el desarrollo a gran escala de tecnologíƒÂ­as que hasta ahora solo se habíƒÂ­an explorado en plantas prototipo. El reciclaje quíƒÂ­mico sin duda no es la soluciíƒÂ³n de fin de vida para todos los residuos plíƒÂ¡sticos, pues en muchos casos el reciclaje mecíƒÂ¡nico o la incineraciíƒÂ³n para lograr recuperaciíƒÂ³n energíƒÂ©tica pueden tener míƒÂ¡s sentido. Pero síƒÂ­ se convierte en una luz para las soluciones que hasta ahora no se podíƒÂ­an recuperar en elementos de alto valor. Su crecimiento y masificaciíƒÂ³n depende tanto de decisiones de inversiíƒÂ³n como de legislaciones que aíƒÂºn estíƒÂ¡n por desarrollarse. í‚¡Esperamos que disfruten esta edición!
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Alberto Ortega - Instituto Tecnológico de Aragón (ITAINNOVA)

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